Подход к изучению цвета изменился в XIX веке с активным развитием оптики. Цвет рассматривался независимо от его физической природы.
Белый луч света был разложен на три составляющих: красный, зеленый, синий. 
Следует сказать, что в различных практических областях используются различные цветовые модели.
Они построены на двух совершенно разных принципах смешения цветов.

 

цветовой круг Гете1. Слагательный (аддитивный) метод смешения цветов. Цвет является образованием нескольких источников света. Основные цвета этой модели красный, зеленый и синий (НОВ). Так, белый — это смешение этих трех цветов, черный — признак их отсутствия. Наглядной моделью данного принципа смешения цветов является цветовой круг, где основные цветовые тона располагаются по вершинам равностороннего треугольника: красный, зеленый, синий. При слагательном смешении двух основных цветов получается промежуточный оттенок. Из красного и зеленого получается желтый, зеленого и синего — голубой, синий и красный дают пурпурный. Этот принцип смешения цветов используется в телевизорах и мониторах компьютеров.

2. Вычитателъное (субтрактивное) смешение цветов. Окончательный цвет получается в результате вычитания нескольких цветов из луча белого света. При смешении максимальных значений всех трех компонентов должен получиться черный цвет. При полном отсутствии краски (нулевые значения составляющих) образуется белый цвет (белая бумага). Смешение равных значений трех компонентов даст оттенки серого. Наглядной моделью этого метода является цветовой круг Гете.

Данная модель — основная для полиграфии. Красный, синий, желтый цвета составляют так называемую полиграфическую триаду, и при печати этими красками большая часть видимого цветового спектра может быть воспроизведена на бумаге. Однако реальные цвета имеют примеси, их цвет не соответствует теоретическому. Смешение трех основных красок вместо черного цвета дает грязно-коричневый. По упомянутым причинам в число основных полиграфических красок (и в модель) внесена черная. Она добавила последнюю букву в название CMYK. Основными цветами этого круга являются красный, желтый, голубой. Они лежат на вершинах равностороннего треугольника (основная триада) . В традиционной цветовой теорий именно эти три цвета не могут быть получены посредством комбинации других цветов. А вот благодаря смешению основных цветов можно получить вторичную триаду: оранжевый, зеленый и фиолетовый. Если же смешать цвета первичной триады с близлежащими цветами из вторичной триады, то получатся промежуточные оттенки, образующие дополнительные триады: красно-оранжевый, желто-зеленый, синий; желто-оранжевый (золотистый), зелено-голубой (бирюзовый), пурпурный.

Все цвета спектра характеризуются цветовым тоном, который определяет место цвета в спектре. Это главная характеристика цвета. Оттенки, отличающиеся различной цветностью называют хроматическими (цветными). Черный и белый, а также вся градация серых, не имеют цветового тона. Группу черно-белых цветов называют ахроматическими (бесцветными). Различают также т. н. ломаные цвета: это чистые спектральные тона с добавлением какого-либо цвета (любого спектрального или оттенка серого). Так, например, с добавлением ко всем цветам спектра красного палитра становится теплее и темнее: желтый становиться более мягким и глубоким, зеленый приобретает теплый коричневатый оттенок, синий становится менее насыщенным и т. д. А при добавлении желтого все цвета светлеют и становятся более насыщенными. Каждый цвет, кроме основной, имеет еще две характеристики: насыщенность и светлоту.

Насыщенность цвета — это степень удаленности цвета от серого той же светлоты. Цвета с максимальной насыщенностью— спектральные, минимальная насыщенность дает полную ахроматику (отсутствие цветового тона). Светлота цвета (она же относительная яркость) — это положение цвета на шкале от белого до черного. Характеризуется словами «темный», «светлый». Оттенки одного цвета различной светлоты называют монохромными. Это цвета, лежащие в одном секторе круга. Все цвета спектра разделяются на теплые и хололные. К теплым относятся те, что находятся в промежутке от красного до зеленого, к холодным — от зеленого до пурпурного. Зеленый и пурпурный — пограничные цвета. Они будут тем теплее, чем больше в них будет желтого и красного, соответственно. Однако стоит помнить, что все эти характеристики относительны и применимы только к чистым спектральным цветам.